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Pourquoi la mer monte et descend ?

Info & Savoir

Le mouvement montant (flux ou flot) puis descendant (reflux ou jusant) des eaux des mers et océans causé par l'effet conjugué des forces d'attraction du Soleil et de la Lune est appelé marée. Ce phénomène complexe subit des variations d'amplitudes causées par la position respective de la Terre, de la Lune et du Soleil.

La marée se manifeste essentiellement sur les côtes maritimes, où la mer monte et se retire suivant un cycle lié, d'une part à la rotation de la Terre et à sa révolution autour du Soleil, d'autre part à la rotation de la Lune autour de la Terre. Il y a généralement deux cycles de marée par jour (mais il y a des exceptions, comme à Pondichéry ou dans certains ports du Vietnam où il n'y a qu'une seule marée par jour). Un cycle complet, c'est-à-dire haute mer et basse mer, dure environ 12 heures et 25 minutes.

Pourquoi de telles variations d'amplitude? Les marées les plus faibles de l'année se produisent normalement aux solstices d'hiver et d'été, les plus fortes aux équinoxes d'automne et de printemps.


Au moment des solstices le Soleil se trouve sur les Tropiques (du Cancer en juin, du Capricorne en décembre). Les points de marée maximale se situant aux antipodes l'un de l'autre, ils n'y sont sujets qu'une fois par jour, ce qui provoque des marées de faibles intensités.


 

Lors des équinoxes le Soleil se place sur l'Équateur, comme l'effet de marée d'un astre est maximal au point de la terre se trouvant le plus proche de cet astre et au point se trouvant le plus éloigné, ces deux points sont donc sur l'Équateur et sont soumis à un effet de marée maximale deux fois par jour engendrant, deux fois par an, des marées exceptionnelles!

 

Enfin d'une manière plus générale, deux fois par mois, la Terre, la Lune et le Soleil sont sensiblement dans le même axe, c'est ce que l'on appelle la syzygie du Soleil et de la Lune (lors de la pleine Lune et de la nouvelle Lune), les deux forces d'attraction se combinent et provoquent des marées de grande amplitude (vives eaux). Au contraire lors du premier et du dernier quartier, le Soleil, la Terre et la Lune forment un angle de 90°, les forces se contrarient donc et l'amplitude est plus faible (mortes eaux).

Qu'est-ce que le marnage ?

Le marnage est la différence de hauteur d'eau entre le niveau de la pleine mer et celui de la basse mer. Le marnage varie continuellement en fonction de l'amplitude, qui est la différence de hauteur à mi-marée. La zone alternativement couverte et découverte par la mer, limitée par ces deux niveaux lorsqu'ils sont à leur maximum, est appelée l'estran ou zone de marnage.Le coefficient de marée s'exprime en centièmes, varie de 20 à 120 et indique la force de la marée. Par exemple un coefficient de 45 correspond à une morte-eau moyenne, alors qu'un coefficient de 120 est la plus forte marée possible !

Les lieux de marées remarquables

Dans les baies d'Ungava et de Fundy, le marnage peut atteindre 20 mètres ! Ces baies sont les deux endroits où les marées les plus importantes du monde ont lieu.

Juste derrière on trouve le Canal de Bristol (15 m) et la baie du Mont-Saint-Michel (14 m), baie dans laquelle il est traditionnellement dit que « la mer monte à la vitesse d'un cheval au galop ! » Dans l'archipel normand de Chausey, on peut voir 365 îlots en basse mer contre environ 52 îles en pleine mer.



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